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27 abr. 2009

GRIPE PORCINA Por Miguel Madariaga










Mucha gente considera a la gripe como una molestia pasajera que obliga a faltar al trabajo o perder la escuela por un día o dos. Pero para miles de personas en el mundo la gripe puede ser letal o puede estar asociada con severas complicaciones.
La gripe o influenza no debe ser confundida con el resfrio común. En ambos casos la persona afectada puede tener tos y molestias nasales. Pero la influenza generalmente ocasiona síntomas más severos incluyendo fiebre, dolores musculares y debilidad. La influenza incapacita a las personas por varios días, pero en adultos raramente ocasiona complicaciones. Son los muy jóvenes o los muy viejos los que sufren más. Las complicaciones varían desde infecciones del oído o sinusitis, hasta neumonías, exacerbación de asma y exacerbación de enfermedades cardiacas previas. La influenza es un virus asesino que metódicamente mata miles de personas anualmente. En Estados Unidos por ejemplo el número de muertes por gripe cada aňo es tres veces más que el número de muertes atribuida al SIDA.
El virus de la influenza muta cada ano y los anticuerpos que uno adquiere (sea porque tuvo la gripe o porque recibió la vacuna) solo sirven para ese ano. Generalmente las mutaciones de aňo a aňo son menores. Es decir que aunque el virus muta, es todavía un poco parecido al del aňo previo y las defensas del aňo anterior sirven parcialmente para controlar al nuevo virus. Si uno quiere mayor protección debe repetir la vacunación anual. Ocasionalmente sin embargo cada 30-50 aňos aparece un virus totalmente nuevo (con grandes mutaciones) para el que las defensas de los aňos anteriores no sirven absolutamente para nada. Esto origina las pandemias o epidemias mundiales con gran mortalidad. La pandemia más famosa es la de 1918-1919 que causo la muerte de más de 80 millones de personas en el mundo, pero ha habido otras pandemias (no tan desastrosas) . La última fue la gripe de Hong Kong en 1968 que “solo” mato a un millón.

Entre los humanos existen tres tipos de influenza: A, B y C. El virus C causa epidemias aisladas y no es considerado muy importante. El virus B solo se transmite entre humanos y aunque puede causar enfermedad severa no tiene una gran capacidad de mutación y por eso no causa pandemias (epidemias globales). El virus de la influenza más temible es el A. El virus de la influenza A tiene 2 proteinas importantes en su superficie: H (por hemaglutinina) y N (por neuraminidasa). Existen 16 tipos de H y 9 tipos de N y hay virus de todas las combinaciones posibles, sin embargo entre los humanos circulan actualmente solo tres variedades: H1N1, H1N2, y H3N2. En las aves en cambio existen todas las variedades de HN posibles. Generalmente los virus que afectan a las aves no afectan a los humanos, sin embargo por varios aňos ha habido transmisión ocasional del virus H5N1. Este es el virus que se conoce como la fiebre aviar o la gripe del pollo. Los expertos pensaban que la nueva pandemia de gripe iba a empezar en el Asia e iba a ser caudada por el virus H5N1. Por que en el Asia? Porque es un lugar de alta densidad demográfica y donde animales y humanos coexisten en estrecha cercanía incrementando el riesgo de transmisión. Y por que H5N1? Porque habían muchos casos aislados que parecían presagiar que este sería el caso. Como consecuencia la mayoría de investigadores se dedico a estudiar H5N1 y a fabricar vacunas para este virus. Pero lamentablemente parece que se equivocaron: la amenaza no es el virus de las aves sino el de los credos.
Que tiene que ver los porcinos con todo este cuento?. Los cerdos son una especie que tiene receptores para ambos: virus humanos y virus aviares. El cerdo es pues una especie de tubo probeta viviente donde los virus tienen la oportunidad de rearreglarse y adquirir mutaciones genéticas. El virus que está causando la epidemia de gripe porcina tiene elementos humanos, aviarios y porcinos.
Que diferencia hay entre los síntomas de la gripe “común” y la “gripe porcina. Ninguno. La presentación es similar (aunque parece que diarrea y molestias abdominales son mas comunes en la gripe porcina). El problema es que como nadie tiene defensas contra este virus los riesgos de desarrollar complicaciones y muerte son más altos. Algo que me llama mucho la atención es que en México se han reportado un número significativo de muertes, mientras que en Estados Unidos todos los casos han sido leves. Podría ser que como en México (igual que ene l Perú) no se utiliza mucho la vacuna contra la gripe, muchas de las muertes sean debidas a la gripe regular en personas que no se vacunaron, en vez de la gripe porcina. En los siguientes días se aislaran los virus de los fallecidos y se podrá decir con exactitud si ese es el caso.
Mientras esperamos que la epidemia continúe su curso que podemos hacer? No hay que bajar la guardia. La gripe circula preferencialmente en invierno y pienso que es más probable que la epidemia se extienda en el hemisferio Sur siguiendo el patrón usual de diseminación de la gripe.
La transmisión de la enfermedad se puede evitar usando métodos simples. Lo más efectivo es el lavado de manos. La gripe se adquiere no solo por gotitas suspendidas en el aire cuando alguien tose o estornuda, pero también por secreciones en superficies y objetos. Si uno no se puede lavar las manos frecuentemente, usar lociones germicidas es una buena opción. Si uno desarrolla síntomas (tos, molestia respiratorias, fiebre), es mejor quedarse en casa evitando así contagiar a los demás. Cubrirse la boca al estornudar o al toser disminuye notablemente el riesgo además de ser cortes. Si uno tiene que ir a un lugar donde hay riesgo de estar en contacto con la gripe usar una máscara que cubra la nariz y la boca es lo adecuado (veo a personas en la tele que solo se cubren la boca). Lamentablemente antes de que se presenten los síntomas hay un periodo de incubación en que la persona puede ser contagiosa pero no manifestar la enfermedad, así que los controles en los aeropuertos y las fronteras no servirán de nada para impedir la diseminación de la epidemia.
El virus de la fiebre porcina es un virus H1N1. La vacuna de la gripe contiene un virus H1N1 humano, no porcino. Yo especulo que la vacuna de la gripe regular puede proteger parcialmente contra la gripe porcina y recomiendo la vacunación para todo aquel que no la haya recibido este ano. Por supuesto nadie sabe por seguro si la vacuna regular protegerá contra la gripe porcina. Una vacuna especifica para la gripe porcina se puede sintetizar en 5-6 meses, pero probablemente se necesite 12 a 15 meses para lograrse su produccion masiva.
Finalmente en caso de que la enfermedad se presente, existen antivirales que pueden disminuir los síntomas (aunque no se sabe bien si pueden prevenir las complicaciones). Hay antivirales “nuevos” como el oseltamivir (Tamiflu) o zanamivir (Relenza) que son efectivos contra la gripe porcina. En cambio los “antivirales antiguos” como la amantadina parecen infectivos. Los antibioticos solo sirven en caso de complicaciones causadas por bacterias.
Lo último: la epidemia se presta al amarillismo y al sensacionalismo. Es mejor alimentarse de las fuentes primarias: www.cdc.gov o www.who.int, que usar información de segunda mano.

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